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L’Afghanistan dispose de plus d’un billion de dollars de ressources naturelles et la Chine en veut une partie

La Chine a parcouru le monde à la recherche de ressources naturelles pour alimenter sa prodigieuse croissance, en investissant des milliards dans les champs pétrolifères péruviens ou les mines de cobalt de la République démocratique du Congo. Maintenant, elle n’a pas besoin de regarder plus loin que son voisin, l’Afghanistan.

L’inquiétude suscitée par la victoire éclair des talibans s’est accompagnée d’une préoccupation concernant les minéraux stratégiques qu’ils contrôlent désormais. Un rapport du gouvernement américain datant d’une dizaine d’années estimait à plus de 1 000 milliards de dollars le gisement de métaux et de pierres précieuses sous le sol afghan.

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Les réserves supposées de métaux des terres rares, essentiels pour l’électronique et l’armement modernes, et de lithium, ingrédient de base des batteries de véhicules électriques, sont particulièrement intéressantes à ce stade. Une note déclassifiée du ministère de la défense décrit l’Afghanistan comme « l’Arabie saoudite du lithium ».

La Chine a signalé sa volonté de faire des affaires dans le nouvel Afghanistan il y a quelques semaines, lorsque son ministre des affaires étrangères a rencontré des dirigeants talibans. Les Chinois n’arrivent pas à croire que l’Amérique s’est détournée de cet atout », déclare Yun Sun, directeur du programme Chine du centre de réflexion Stimson.

Pourtant, Pékin ne va pas se précipiter pour combler le vide et s’emparer des ressources afghanes, prédit-elle. La Chine a lancé deux grands projets en Afghanistan, alors protégé par les États-Unis : une mine de cuivre, qui devait être la deuxième plus grande au monde, à un endroit appelé Mes Aynak, et un champ pétrolier dans le bassin de l’Amu Darya.

Dans les deux cas, ils ont été « gravement lésés », dit Sun, bien que l’une des raisons soit le harcèlement par les guérilleros talibans. Une source de l’une des entreprises chinoises impliquées dans Mes Aynak a déclaré à la presse locale : « Nous envisagerions la réouverture après la stabilisation de la situation et la reconnaissance internationale du régime taliban. » Beaucoup de « si ».

Ces gisements de terres rares et de lithium sont moins un atout géopolitique qu’on pourrait le croire, estime Rod Schoonover, qui étudie les risques liés au climat au Council on Strategic Risks. Les métaux de terres rares eux-mêmes sont en fait moins rares que la capacité à les traiter, qui est déjà concentrée en Chine. Le lithium est abondant dans des pays plus accueillants comme le Chili et l’Australie.

« Même en tenant compte des véhicules électriques, le monde dispose peut-être d’un approvisionnement de 75 ans », affirme M. Schoonover.

Le bilan de la Chine en matière de projets d’exploitation de méga-sources ailleurs est mitigé. L’accord du siècle qu’elle a conclu avec la République du Congo pour s’approvisionner en cobalt, un autre élément de base des batteries des véhicules électriques, est actuellement examiné par le nouveau gouvernement de ce pays.

De plus, l’étroite frontière entre la Chine et l’Afghanistan jouxte la région du Xinjiang, où Pékin persécute sa minorité musulmane ouïgoure par crainte d’une insurrection ethnique.

Le gouvernement de Xi Jinping voudra s’assurer que les talibans ne propagent pas le djihad vers l’est avant d’investir dans son économie en ruines.

« Pour la Chine, la sécurité est plus importante que les opportunités économiques », déclare Vanda Felbab-Brown, directrice de l’initiative sur les acteurs armés non étatiques de la Brookings Institution.

L’un des moyens pour la Chine de remettre un pied en Afghanistan pourrait être le corridor économique Chine-Pakistan, une initiative de grande envergure destinée à réacheminer les approvisionnements en pétrole chinois via les ports pakistanais, réduisant ainsi leur vulnérabilité face à la marine américaine en cas de conflit. L’Afghanistan n’a pas d’accès à la mer. Mais il partage une frontière de 2575 km avec le Pakistan, qui a été le principal soutien étranger des Talibans.

Un nouveau grand jeu se prépare peut-être en Afghanistan, impliquant une nouvelle puissance impériale, la Chine, et un nouveau prix, la richesse minérale. Il ne semble pas beaucoup plus facile que ceux qui ont échoué auparavant.

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Source
Barron's

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