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Un embryon bien conservé a été trouvé dans un œuf de dinosaure fossilisé

Ce spécimen rare suggère qu'un dinosaure à deux pattes, connu sous le nom d'oviraptoridé, a éclos comme les oiseaux.

Un regard rare à l’intérieur d’un œuf de dinosaure fossilisé trouvé dans le sud de la Chine a révélé un embryon délicieusement préservé – et des preuves suggérant que certaines de ces créatures préhistoriques avaient encore plus en commun avec les oiseaux modernes qu’on ne le pensait auparavant.

Les scientifiques ont déclaré que l’embryon contenu dans l’œuf, qui a été pondu il y a 72 à 66 millions d’années au cours du Crétacé supérieur, était celui d’un carnivore à deux pattes et à plumes connu sous le nom d’oviraptoridé. Dans un article consacré à cette découverte et publié mardi dans la revue iScience, les chercheurs expliquent que la position du corps recroquevillé de l’embryon – le dos contre l’extrémité émoussée de l’œuf de 7 pouces de long et la tête entre les jambes – ressemble à celle des embryons d’oiseaux.

« Cette position n’avait jamais été reconnue auparavant chez un embryon de dinosaure », a déclaré Fion Waisum Ma, paléontologue spécialiste des vertébrés à l’université de Birmingham, en Angleterre, et co-auteur de l’article. Elle a ajouté que la posture suggère que l’embryon avait adopté une position repliée avant l’éclosion, un comportement que l’on croyait jusque-là propre aux oiseaux.

Elle a qualifié le spécimen nouvellement décrit de « l’un des embryons de dinosaures les mieux conservés jamais découverts ».

Chez les oiseaux, la position repliée laisse l’embryon avec son aile droite au-dessus de sa tête et son bec dirigé vers un espace d’air situé à l’extrémité émoussée de l’œuf. Cette orientation permet de diriger la tête de l’oisillon lorsqu’il utilise son bec pour fendre la coquille et sortir de l’œuf.

Un embryon d’oviraptoridé trouvé dans le sud de la Chine. Photo : Xing et al., 2021

« Si cette posture n’est pas adoptée, le risque de décès est plus élevé, car l’oiseau a moins de chances de sortir de l’œuf avec succès », a déclaré Mme Ma.

Selon les chercheurs, l’inspection de l’œuf d’oviraptoridé a révélé ce qui semblait être un espace d’air entre la colonne vertébrale de l’embryon et l’extrémité émoussée de l’œuf.

Le spécimen faisait partie de plusieurs fossiles découverts il y a environ deux décennies dans la ville chinoise de Ganzhou, mais n’a pas été reconnu comme étant des œufs de dinosaures fossilisés avant 2015, lorsqu’il a été évalué par un expert. Un examen attentif de l’un des œufs, qui s’était fossilisé après s’être brisé, a montré qu’il contenait l’embryon oviraptoridé préservé.

Les paléontologues utilisent souvent la tomographie assistée par ordinateur, ou CT, pour examiner l’intérieur des fossiles. Mais Mme Ma a déclaré que lorsque les chercheurs ont scanné l’embryon fossilisé, « les résultats n’étaient pas très bons ». Les scientifiques ont donc soigneusement observé le spécimen et ont ensuite créé des reconstructions photoréalistes de l’embryon à l’intérieur de l’œuf.

Des dizaines d’œufs de dinosaures fossilisés ont été découverts au cours des 150 dernières années. Mais les œufs contenant des embryons sont rares car les os des dinosaures embryonnaires sont si fragiles qu’ils sont souvent détruits avant la fin du processus de fossilisation.

Un embryon comme celui décrit dans l’article, avec tous ses os en place, est encore plus rare. Les embryons de dinosaures sont généralement trouvés avec leurs os désarticulés, ou qui ne sont plus connectés, ce qui rend difficile la reconstruction de leur anatomie et de leur comportement avant l’éclosion.

Les oviraptoridés, un groupe de dinosaures dont le nom signifie « voleur d’œufs », n’avaient pas de dents mais possédaient un bec incurvé idéal pour manger des œufs et peut-être des crustacés. Ces animaux, dont certains avaient la taille d’une dinde et d’autres mesuraient jusqu’à 4 mètres de long, étaient nombreux en Asie et en Amérique du Nord il y a environ 125 à 70 millions d’années.

Ils appartenaient à un groupe de dinosaures bipèdes et tridactyles appelés théropodes. Selon les paléontologues, tous les oiseaux modernes sont issus des théropodes, avec des caractéristiques comme le plumage, la bipédie et la ponte communes aux deux groupes.

Jasmina Wiemann, paléobiologiste au California Institute of Technology, qui n’a pas participé à l’étude, a qualifié cette nouvelle découverte d' »observation tout à fait fascinante », car les œufs très allongés des dinosaures oviraptoridés ont une forme très différente de celle des oiseaux.

Mais cette découverte ne suffit pas à prouver que les oviraptoridés et les oiseaux partageaient le même comportement avant l’éclosion, a déclaré Shundong Bi, biologiste à l’Université de Pennsylvanie (Indiana) et co-auteur d’une étude décrivant un oviraptoridé fossilisé découvert en Chine, assis sur une ponte de ses œufs. Cette étude a été publiée en mars dans la revue Science Bulletin.

La conclusion sur le comportement de « repli » est discutable, car elle est principalement basée sur un seul spécimen », a déclaré le Dr Bi, qui n’a pas participé à la nouvelle recherche.

Mme Ma garde l’espoir de trouver des spécimens similaires.

« Il est possible de trouver d’autres embryons de dinosaures comme celui-ci », a-t-elle déclaré. « C’est juste une question de temps et de chance. Avec plus de fossiles, nous pourrions étudier le développement et le comportement des bébés dinosaures de manière plus détaillée et avec des preuves plus solides. »

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Source
The Wall Street Journal

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